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砥砺雄心——苏州国芯科技有限公司首席专家萧鹏专访

信息来源:chuandong.biz  时间:2006-04-27  浏览次数:124

  “就32位嵌入式微处理器而言,国芯与国内设计公司合作,每年开发出30到40个新产品应该是没有问题的。”萧鹏信心十足地向记者说
  说这话的时候,是在2002年。那时苏州国芯科技有限公司刚刚成立一年,身世显赫、资金到位、人马壮大,各界瞩目,媒体宠爱。今天再向他提到这句豪言壮语的时候,萧鹏呵呵笑了,却听不出掩饰和尴尬。
  “当时说这话,纯粹是根据我们国芯的设计能力和国内设计公司的数量推测出的数字。而在当时,我真的认为这还算是比较保守的。”虽然三年多来不停在理想与现实的落差中间沉浮,这位出生在苏州、成长在台湾、求学在美国、工作在摩托罗拉的资深电子工程师,仍然认为国芯公司和自己会在中国电子产业的发展历程中留下印记。“我不否认公司的发展不如我想象的那么顺利,而且现在的商业模式也和设定的道路有了不小改变。但是所有的挫折和变化都是这个环境决定的,我们只有顺应它,并在保证公司生存的前提下,慢慢地靠近我们的理想。”萧鹏说,自己是一个开拓者、先行者,但是自己决不会以一个先烈的身份被残酷的现实踏倒在路上。
  孤独的领先
  就像有人衔着金钥匙出生一样,苏州国芯科技有限公司就属于那种生而尊贵的孩子。2001年,这家总投资近亿元人民币、首期注册资本1500万元的公司于2001年6月在苏州高新科技园成立。依据2000年9月摩托罗拉公司与中国信息产业部签定的技术转让备忘录,摩托罗拉无偿将其32位微处理器M*core转让给苏州国芯公司,除此之外,摩托罗拉还将M*core设计成微控制机的方法和相关所有技术,以及支持M*core产品用于整机设计需要的软件开发工具等引入苏州国芯。相对应的是,苏州国芯承诺在接受摩托罗拉M*core整体转让的基础上,继续优化、改造以将其转化为有中国自主产权的C*core(China Core),并保持所设计的产品性能领先和快速进入中国市场。“时机非常重要,我觉得如果放在现在,摩托罗拉可能就不会这样慷慨了。”萧鹏笑眯眯地说,“所以,如果你说我们生早了,可是如果不是那个时机,我们又怎么会诞生呢?”
  然而,因为国内IC设计水平的限制、国产电子产品更新速度的相对缓慢,苏州国芯不得不拿出更多的精力,思考如何在一个尚不成熟的市场中求得生存和发展。这是一个不小的挑战,决定着公司能否越过“先行”和“先烈”之间的分水岭。对于从摩托罗拉M*core优化而来的C*Core中央微处理器和C*SOC片上系统设计平台技术,萧鹏有充足的信心。“我们的技术起点较高,可以有把握地说,我们在国内将继续8到10年的技术领先。”
  然而这种领先与国内电子设计业薄弱的投资力度形成鲜明的对比。“中国现在的电子产业主要走加工路线,即利用相对低廉的生产成本帮助人家生产产品。走这条路,只要开销控制得好,基本上没有什么风险,投多少就能收回多少。但是电子设计领域的投资额大,风险高,而且收回期很长。所以国内很少有投资机构投入芯片设计这一行,即使投,都是投在回报较快的应用加工领域。”
  当国内绝大多数的IC设计公司还如此孱弱的时候,中国电子产业的整个生态环境也就相应恶劣。萧鹏说,这些设计公司本来应该是苏州国芯的主要顾客群。可是,当他们买单能力不足的时候,国芯又该如何生存呢?
  用三条腿奔跑
  在国芯公司的网站上,他们这样定义自己的发展目标:
  ● 基于摩托罗拉公司的成熟的M*Core技术,继续研发和优化形成具有自主知识产权的C*Core,提供性能优良的CPU核,满足市场需要。
  ● 以C*Core为核心,研究开发可重用、可重配置的SOC设计平台C*SOC,并提供技术服务与培训,保证采用C*Core为核心的SOC新产品能很快得到应用。
  ● 建立中国C*Core联盟,联合集成电路产业的上下游、供需产业链,以联盟成员单位的技术、市场为依托,促进产业联盟成员单位之间的技术与商业信息有效互通,提高联盟成员在相关产品上的核心竞争力。
  ● 开发可重用的IP模块,联合国内IP设计公司,共同支持制定中国IP重用标准、实际上,公司创立不久之后,国芯公司就不断地修改着自我设计,也重塑着自己的商业模式。现在,用萧鹏的话说,公司是在用三条腿奔跑。
  从去年7月开始,国芯公司的头等大事就是修改摩托罗拉的设计源代码,使之可以用国内普遍采用的设计、验证工具。“国内32位嵌入式微处理器的市场逐渐打开,因此,一些设计公司对我们的技术表示了兴趣。但是因为他们对如何利用我们的C*Core和C*SOC没有经验,也没有相应的摩托罗拉设计工具,所以我们就必须改写设计平台,配合国内市面上普遍应用的工具。”去年11月,将C*SOC设计平台产品化的工作宣告完成。之后,国芯公司在北京、上海、杭州、无锡、西安、成都、深圳等7个国家IC产业基地以及香港开始C*Core和C*SOC的授权推广。“我们发动公司员工,采用人海战术,提升业内对我们的了解。还在很多大学进行嵌入式IC设计和工具运用的培训,给他们提供教学用书和仿真板。”但是,萧鹏告诉我们,直至现在,从国芯公司购买IP核授权的国内设计公司仅有5家。
  于是,国芯公司一边尽量降低C*Core的价格,一边和国内一些规模较大的软件开发工具公司合作。“我们的310核原来售价为5万美金,现在将降到2万美金。我们还找到了西安的北斗星公司、连云港的深软公司、北京的麦克泰公司,希望借助这些公司营造采用C*Core进行IC设计的开发工具环境。”
  同时,萧鹏也在考虑国芯是否能开发出一种通用的芯片产品,通过自有产品打开一块容量较大的芯片市场。于是国芯针对税控机开发出了CCM3118芯片。但是,尽管如此,萧鹏还是无法将盈利重任全部寄托在这种通用芯片身上。“去年7月我们开始设计这种芯片,今年2月经过了测试。现在和我们签订使用协议的有10家软件和PCB厂商。他们要等到今年9月才能制造出样品,再经过税务局、产业化标准部门的验证测试,直到明年7月才能正式投入生产。所以,从设计到商品就经过了2年的时间,而公司是无法这样等下去的。”
  2003年9月,国芯公司开始涉足第三方设计的业务。“设计服务的好处是稳、快,75%的资金可以在设计阶段就到位,剩下的25%在测试成功后就能迅速到账。但是坏处就是赚的只是小钱,利润率不高。虽然我们的工程师素质很高,有几百万门级的微控制器,有先进的设计工具,但是,很多时候客户就是根据价格因素来决定取舍。”据萧鹏介绍,现在国芯公司承接的设计业务并不局限于C*Core,也可以接受ARM*Core的业务。“我们发现,国内的设计项目通常比较简单,因此利润也就比较薄,所以我们不断在美国、台湾地区寻找项目。他们的要求通常更为复杂,对于我们而言,要求越高价格才能越高。”据了解,国芯公司目前最大的一笔设计业务来自台湾。不难想见,萧鹏以往在台湾和美国的工作和生活经历,已经成为国芯公司的一大业务资源。
  就这样,国芯公司开始了自己并不轻松的奔跑:一条腿继续推广C*Core、C*SOC和相关IP授权,一条腿加紧开发和商品化自有品牌的芯片产品,还有一条腿则从事各种IC设计服务。“目前,设计服务贡献了公司收入的60%。”萧鹏透露说。虽然这样的收入结构和他当初的设想有很大的差距,但是他依然信心十足,并为公司能够顺势而变感到骄傲。这个生而尊贵的孩子,既然生就了一颗书写历史的雄心,那么承受挫折、忍受砥砺,也就是命中注定的遭遇。

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